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NASA“蜻蜓”2026年飛向土星月亮“泰坦”

2019-06-28 14:25:21  來源:南方都市報

“蜻蜓號”機器人旋翼飛船在土星月球“泰坦”上探測的示意圖。

美國宇航局(NASA)于美國時間6月27日下午召開媒體電視會議,詳細介紹了一項新的土星探測計劃——NASA將于2026年發射名為“蜻蜓號”(Dragonfly)機器人旋翼飛船前往土星最大的月球“泰坦”,預計2034年抵達“泰坦”,隨后展開一系列科研工作,包括收集樣品和檢測土壤成分等,以確定“泰坦”是否合適生命生存。

將“蛙跳”探測沙丘和隕石坑

據悉,目前已知土星有62個月亮,“泰坦”是最大的一個,距離太陽約14億公里。NASA認為,這顆巨大的冰凍星球是太陽系中跟地球最相近的星球,而此前發射的卡西尼土星探測器發現,“泰坦”上存在生命出現所必需的物質成分。

NASA宣布,“蜻蜓號”將在“泰坦”赤道附近一處名為“香格里拉”的沙丘地帶著陸,這里的地形地貌類似南部非洲納米比亞的沙丘。著陸之后,“蜻蜓號”將進行“蛙跳”式飛行,每次飛行距離約8公里,逐步探索不同地點。

“蜻蜓號”登陸“泰坦”示意圖。

按計劃,“蜻蜓號”抵達“泰坦”之后,將展開為期將近3年的科考工作,探索包括沙丘和隕石坑在內不同的地點。卡西尼土星探測器此前的考察表明,這些列為進一步探測目標的地點曾經擁有液態水和復雜的有機物。“蜻蜓號”將采集這些有機物樣品,檢測其成分,以確定“泰坦”是否適宜生命存在。

最后,“蜻蜓號”將抵達塞爾克隕石坑,科學家發現了這里過去存在液態水的證據,并且這里還存在有機分子。科學家認為,這是生命適合生發的條件。

試圖解開生命如何起源的重大秘密

由于“泰坦”距離太陽遙遠,其表面溫度低至攝氏零下179度。同時,“泰坦”表明的氣壓比地球高50%。

NASA噴氣推進實驗室主任拉爾夫· 塞梅爾說,“蜻蜓號”的探測之旅,是一項大膽和改變游戲的探索太陽系之旅。

“這項任務是創意和冒險技術的幻想般結合,有助于我們解開宇宙最重要的謎團,比如生命的起源。” 塞梅爾說。

“泰坦”是土星62個月球中最大的一個,距離太陽14億公里。

"泰坦"是一個令人吃驚和復雜的目的地,” 噴氣推進實驗室“蜻蜓號”項目負責人伊麗莎白· 圖特爾說,“我們不知道地球上從化學到生物的過程是如何完成的,但我們確實知道"泰坦"目前正在發生著向生物轉化的化學變化。我們已經等不及要去看看這個陌生的世界有什么在等待著我們。”

NASA局長吉姆· 布萊登斯坦恩也說:“對這個神秘海洋世界的探訪,將革命性地改變我們對宇宙如何誕生生命的認識。幾年以前,如此尖端的任務還不可想象,但我們現在已經準備好展開"蜻蜓號"的驚人之旅。”

國際檔案

卡西尼土星探測器

盡管美國卡西尼土星探測器的使命已于兩年前終止,其傳回的土星科學數據至今仍是科學家研究的寶藏。近日發表在《科學》雜志上的一項研究揭示了土星環的新奧秘。

新研究數據是卡西尼于2016年12月至2017年4月在土星“掠環軌道”以及2017年4月至9月其任務“絕唱”前飛越土星云頂時搜集的。2017年9月15日,卡西尼墜入土星大氣層,結束長達13年的土星探測使命。

新研究顯示了卡西尼搭載的4部儀器對土星環的近距離觀測結果,包括土星環的細節、紋理和圖案等,這有助于了解是什么樣的相互作用促成了土星環的形成。新公布的圖片顯示了土星環的顏色、化學構成和溫度如何發生變化。

比如,此次新的光譜圖顯示,土星環成分中不含氨冰、甲烷冰,也沒有發現有機化合物。近距離觀測圖片顯示,土星環有3種紋理質地,分別是塊狀、光滑狀和條紋狀,不同紋理之間有清晰邊界。這些特征究竟如何形成,仍是不解之謎。

圖為美國宇航局提供的“卡西尼”號探測器拍攝的展示整個土星及土星環全貌的圖片。新華社發

據美國航天局噴氣推進實驗室介紹,這些觀測結果增加了科學家對土星復雜系統的了解。科學家發現,在土星環外緣的F環上,一系列類似沖擊產生的條紋具有相同的長度和方向,表明它們可能是由相同時間與土星環發生的一組撞擊形成。土星環的形狀是由圍繞土星運行的物質流打造而成,而非撞入環中的彗星碎片形成。

論文主要作者、卡西尼項目科學家馬特· 蒂斯卡雷諾表示,了解土星的衛星體如何以各種方式塑造土星環的新細節,為進一步研究太陽系的形成打開了一扇窗。

編譯/采寫:南都記者 陳林

圖片來源:NASA、新華社等

作者:陳林

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