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估值兩億的Drive.ai賣給蘋果?

2019-06-26 09:52:02  來源:硅星人

自動駕駛行業儼然成為了競爭最激烈的創業領域之一。這里有一夜10億美金天價融資的故事,也有閃耀的明星最終黯然離場。

曾經頗受矚目、估值一度達到兩億美金的Drive.ai,沒有能實現把自己的自動駕駛系統裝進更多車輛的夢想,而是賣給了蘋果,將在這個月底關閉公司。

蘋果確認了這樁收購,但是沒有公布價格。消息稱,這樁收購并不是一個財務或者戰略上的體面退出,而是“Acq-hiring”,蘋果以一個比較低的價格,只接收了Drive.ai幾十名技術人才和產品設計師,還有它旗下的自動駕駛汽車和其他IP資產。

據加州就業發展部的一份資料顯示, Drive.ai已經向其提交了文件,將裁員90人,并且在6月28日永久關閉其位于硅谷山景城的辦公室。

到目前為止,數名曾在Drive.ai從事數據、系統、軟件開發等方面工作的工程師已經更改了他們的LinkedIn資料,表示加入了Apple的“特殊項目”組。

蘋果內部確實有一個名為Titan的自動駕駛項目組,此前也曾經大規模裁員,但是這次對Drive.ai的收購,證明了蘋果并沒有放棄在自動駕駛領域的嘗試。

Drive.ai的上一輪融資還停留在兩年前,在自動駕駛這個動輒數億美金融資、競爭對手們都砸重金搶人造車的領域,它的資金壓力不可謂不大。

今年年初就已經有傳聞稱Drive.ai在尋找買家,但是有知情人士告訴硅星人,只有蘋果真正和它進行了收購的談判,而且在過去兩周,Drive.ai就已經停止了運營。

Drive.ai的創始人們也早就陸續離開。聯合創始人、曾擔任CEO 的Sameep Tandon已經于6月離開公司,另一位聯合創始人Tao Wang 則在今年2月就離開,從3月開始在一家沒有透露名字的公司擔任主任研發工程師(Staff Research Development Engineer)。

Drive.ai 曾經是自動駕駛領域頗受矚目的明星初創公司。它是加州第一批拿到自動駕駛汽車測試許可的公司之一,幾位聯合創始人均來自大名鼎鼎的斯坦福人工智能實驗室,是人工智能學術和業界的紅人吳恩達的學生。兩年前,由于發現了深度學習在無人駕駛上的機會,實驗室的 6 個人全都從博士項目中暫停,一起成立了這家公司。

吳恩達本人也曾深度參與Drive.ai的創立和早期運營,在公司擔任董事席位,他的妻子、機器人技術專家Carol Reiley則曾擔任Drive.ai的總裁,但在2018年離開。

(吳恩達去年3月代表Drive.ai宣布了和德州小鎮弗里斯科的合作)

(吳恩達去年3月代表Drive.ai宣布了和德州小鎮弗里斯科的合作)

硅星人在Drive.ai誕生初期就一直關注它的發展,并且曾多次受邀體驗他們的自動駕駛汽車。

它主打用深度學習技術來打造自動駕駛的人工智能系統,其技術已經迭代到第四代,達到了 L4 級別,也即高度自動化的全自動駕駛。

最開始,它的目標是“要做一輛用低配激光雷達、便宜的照相機、Google 2D 地圖就能上路”的無人駕駛車,想要用深度學習解決價格-認知準確性-商業模式可延展性三個問題。有初創團隊在斯坦福人工智能實驗室的積累,Drive.ai的自動駕駛汽車在經歷兩個月開發后就上路,并且曾經因為成功挑戰“雨天黑夜”這個當時頗具難度的自動駕駛場景,吸引了不少關注。

發展到中期,Drive.ai開始進行軟硬件一體化系統的研發,并加上了“人車交流”這個新特性,希望能和商業車隊合作,提供自動駕駛解決方案,在商業模式上有所突破。

公司聯合創始人、前總裁Carol Reiley 曾告訴硅星人,Drive.ai “不造車和傳感器,只是提供一個解決方案。現在希望先從商務車隊開始合作,包括包裹運送、食物運送、零售等”。他們希望和合作伙伴們一起先做到 L4 的程度,提高定位準確性,一起收集數據,然后不斷向外拓展,最終會再向消費者層級的 L5 級進發。

去年7月,Drive.ai和德克薩斯州小鎮弗里斯科合作,在設定好的地理圍欄范圍內,為弗里斯科至少1萬居民提供免費無人車叫車服務。

硅星人曾經在合作發布的現場,體驗了這個無人車叫車服務。

這輛用來搭乘公眾的人車一共搭載4個激光雷達、2個毫米波雷達和10個攝像頭,車身會搭載有四個LED顯示屏,用來和行人以及其他車輛進行溝通,來告訴人們車輛的意圖。

比如給行人讓路時,顯示屏上就會出現“等您先過”的字樣,在接到和放下乘客的時候,也會通過顯示屏來打招呼和說再見。

另外一個創新在于,Drive.ai還提供了一個叫做Tele-Choice的遠程操控技術,會通過車子的攝像頭把周圍情況實時同步到辦公室里,當遇到超常規的情況,車子認為應該由人類來進一步確認安全性,例如被警察揮手示意靠邊停車、或者在十字路口遇到復雜的局面時,會先停下來,尋求遠程操作員的介入。這樣就可以確保無人車在任何極端復雜或者罕見的情況下,都能夠得到有效的指令,讓乘客的安全得以保證。

不過,這項合作在今年3月合約到期后就停止了。Drive.ai和德克薩斯州另外一個城市阿靈頓也有合作,為居民提供班車服務,但也在今年5月提前結束。

……

Drive.ai的黯然離場,并不能說明它自身的技術有問題。它的創始團隊可謂是深度學習方面的專家。當他們還在斯坦福的時候,就曾經打造過世界上最大的神經網絡。當時 Google 用1000 臺機器在 Google 大腦項目里做了一個實驗,結果他們只用 了16 GPU 機器就復現了這個效果,只花了十分之一的成本。所以前CEO Tandon 曾經接受硅星人采訪時,很有底氣地說,他們絕對是世界上最好的深度學習團隊之一。

但是自動駕駛行業的競爭,隨著越來多的資本進入,也從最開始技術方面的競爭,開始演變為典型的資本方面的競爭:誰的資金更充足,就能招到更牛的員工、打造更多的自動駕駛車輛,在研發、測試和商業拓展上跑得更快。

看看這條賽道上的其他玩家:

Uber自動駕駛項目每月燒掉2千萬美元經費;Aurora 從紅杉融了5.3億美元;福特將在4年內向Argo AI投資10億美元;Nuro從軟銀愿景基金融資9.4億美元……

但自2015年成立以來,Drive.ai僅僅從GGV Capital、NEA、Nvidia及Grab等投資人處融了7700萬美元。它最輝煌的時刻,估值為2億美元,公司擴張到180人。

但此后,它就沒有再更進一步。最近的一輪融資還發生在2017年9月,由東南亞的App打車公司Grab領投。

這樣的融資能力,顯然不足以讓Drive.ai和它的競爭對手們一起跑到最后。

在這樣殘酷的商業競爭里,這家由斯坦福深度學習方面最聰明的天才們創辦的公司,就這樣慢慢地出局了,創始人們也各奔東西。不知道他們還不會想起一起在斯坦福時,第一次成功改裝了吳恩達破舊的豐田小車,讓它在高速路上自動跑起來后,一起歡呼的情景。

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